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Ralph Mercado, adiós a un grande

Publicado: 8 abril 2009
Fue uno de los promotores más influyentes de la música tropical durante los 70 y 80 en Nueva York y responsable de carreras de estrellas como Celia Cruz, Tito Puente, La Lupe, Charlie Palmieri, Héctor Lavoe, Willie Colón, Marc Anthony y una larga lista de cantantes y bandas de salsa y merengue. Nos ha dejado, pero todos los salseros lo llevamos en el corazón.

Ralph Mercado en su casa el año pasado. Foto: Félix Lam

El 10 de febrero el reconocido promotor de salsa Ralph Mercado falleció –tras batallar con un cáncer– por complicaciones en la operación de un tumor cerebral que se le practicó el año pasado. Ese fin de semana había sido ingresado en el Hospital de la Universidad Hackensack (New Jersey), debido a que su estado empeoraba. Ralph murió a los 67 años rodeado de su esposa Cindy y sus hijos Ralph, Debbie, Damaris, Channel y Melissa, sus nietos y sus hermanos. Sus restos fueron velados en Nueva Cork, ciudad en la que, gracias a su talento, se dio la explosión de la salsa hacia todo el mundo.

Un poco de historia

Mercado nació en 1941 en Brooklyn. Hijo de padre dominicano y madre puertorriqueña. En su juventud, organizaba bailes desde su cargo de presidente de un club social de su vecindario. Siendo un auténtico visionario de la explosión que iba a representar para los Estados Unidos la música tropical, fundó el “3 & 1 Club”, donde tocaban en aquel entonces bandas y músicos locales como Eddie Palmieri, Richie Ray & Bobby Cruz. Poco después creó su primera compañía de espectáculos y promociones, Showstoppers, y promocionó también espectáculos y presentaciones de otros artistas y músicos como James Brown, Aretha Franklin o Gladys Knight & the Pips, entre otros.
Posteriormente se arriesgó a dar el salto a Manhattan, donde ayudó a expandir la legendaria Fania All-Stars junto al músico dominicano Johnny Pacheco y el abogado judío Jerry Massuci. En el año 72, Mercado dio sus primeros pasos con la empresa RMM Management, que representó a Palmieri y Ray Barreto. Fue responsable de los artistas más grandes del género, incluidos Tito Puente y Celia Cruz.
En 1987 promovía, en el Palladium de la Calle 14, las noches latinas (Latin Tinge) más apreciadas por los salseros de la Gran Manzana y parte del mundo. Administró estos eventos hasta 1992, cuando creó la disquera independiente RMM, y las subsidiarias RMM Records, RMM Filmworks y dos casas editoriales. Con un catálogo de más de 140 artistas en RMM Records, el sello vendía millones de discos al año.
Mercado llevó la salsa a Sudamérica y Europa. También a lugares tan remotos como África, Asia e Israel. Descubrió y convirtió en estrellas a artistas de la talla de Marc Anthony, La India, Domingo Quiñones, Tony Vega, José Alberto “El Canario”, Tito Nieves, entre otros. Recibió múltiples reconocimientos que incluyen el Tributo a los Logros de una Vida de la revista Billboard, en 1999.
En España Ralph Mercado mantuvo una estrecha relación profesional con las Islas Canarias. Varios de los espectáculos latinos más recordados tuvieron que ver de alguna manera con el productor neoyorquino de origen latino. El record Guinness que Santa Cruz de Tenerife consiguió por el “baile multitudinario más grande al aire libre”, con la actuación de Celia Cruz y la Sonora Matancera el martes de Carnaval de 1987, se debió, entre otros, a Ralph Mercado. También participó activamente en la creación y desarrollo del Amanecer Latino que congregó a casi 80.000 tinerfeños en la Playa de las Teresitas, espectáculo emitido a nivel nacional a principios de los noventa por Televisión Española.
En sus oficinas de Broadway colgaban algunos carteles y fotos de eventos y espectáculos desarrollados en Canarias, islas en las que además contaba con grandes amigos. El más reciente apoyo de Ralph Mercado a las islas fue el apadrinamiento de las hermanas Gara y Loida del dúo K-Narias, para las que el promotor había planteado distintas acciones de promoción en los Estados Unidos. (Mega Latina)

Testimonio personal
Félix Lam es colaborador de Ocio Latino en Nueva York. Conoció a Ralph muy de cerca, ya que empezó a trabajar para él en 1978. Juntos recorrieron el mundo, Mercado llevando la salsa y Lam capturando con su cámara aquellos momentos históricos.
“Ralph era una persona muy sencilla y siempre tenía una sonrisa para todo el mundo”, asegura Felix. Uno de sus últimos encuentros que tuvieron fue por la celebración del día del padre el 2008 “Ralph me invitó a su casa y me dijo que fuera vestido de blanco. Ese día disfrutamos mucho ya que estuvo rodeado de su familia y sus amigos”. En su archivo personal Lam tiene miles de fotos que ya forman parte de la historia de la música tropical.

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